No hay ningún estándar de voltaje de red eléctrica en todo el mundo ni tampoco de la frecuencia, lo que quiere decir que no es el mismo en todos los paises del mundo. Además, las formas de enchufe, los agujeros de enchufe, los tamaños de enchufe y los propios enchufes son también diferentes en muchos países. Algunas de estas diferencias parecen sin importancia, sin embargo, podrian tener consecuencias desagradables.

Siempre que viajemos a un país extranjero y queramos utilizar algún tipo de aparato eléctrico, debes de informarte previamente de dos cosas:
•  El voltaje eléctrico del país
•  El tipo de enchufe que se utiliza en dicho país

Lo primero determinará si necesitamos un transformador/convertidor para convertir el voltaje de la red a nuestro electrodoméstico, y lo segundo si precisamos de un adaptador, para adaptar nuestro aparato al enchufe del país que visitamos.

Tipos de enchufes

Diferentes tipos de enchufes

Mapa de tipos de enchufes en el mundo

 

Voltaje y frecuencia

Mapa de voltages en el mundo

Europa y la mayor parte de otros países en el mundo usan un voltaje que es el doble que el de EE.UU. Está entre 220 y 240 voltios, mientras que en Japón y en la mayor parte del continente americano el voltaje está entre 100 y 127 voltios.

El sistema de generación de electricidad de corriente alterna fue inventado en el siglo diecinueve por Nicola Tesla. Depues de cuidadosos cálculos y muchas pruebas, averiguó que 60 Hz (Hertz, ciclos por segundo) era la mejor frecuencia para la la corriente alterna.Por su parte prefirió 240 voltios, mientras que Thomas Edison, cuya corriente continua, era de 110 voltios. Quizás Edison tenía un punto útil en el factor de seguridad del voltaje inferior, pero la corriente continua no podía proporcionar la potencia necesaria con una larga distancia mientras que la corriente alterna si podía.

Cuando la empresa alemana AEG construyó al primer generador europeo, sus ingenieros decidieron fijar la frecuencia en 50 Hz, porque el número 60 no encajó la secuencia de unidad métrica estándar (1,2,5). En aquel tiempo, AEG tenía el monopolio y extendió al resto del continente su frecuencia. En Gran Bretaña, diferentes frecuencias proliferaron, y sólo después de la segunda Guerra Mundial el estándar de 50 ciclos fue definitivamente establecido. Un error grande, pese a todo.

Los 50 Hz son el 20 % menos eficaz en la generación, ademas el 10-15 % menos eficiente en la transmisión, se requieren hasta un 30 % más de cable y materiales magnéticos en la construcción de transformador. Los Motores eléctricos son mucho menos eficientes en la frecuencia inferior, y también deben ser construidos más robustos para paliar las pérdidas eléctricas y el calor suplementario generado. Hoy, sólo un puñado de países (Perú, Ecuador, Guyana, Filipinas y Corea del Sur) siguen el consejo de Tesla y usa la frecuencia de 60 Hz juntos con un voltaje de 220-240 V.

Al principio Europa tenia un voltaje de 110 V también, como Japón y EE.UU. Se consideró necesario aumentar el voltaje para conseguir más potencia con menos pérdidas. Con el tiempo EE.UU también quisieron cambiarse, pero debido al elevado coste para sustituir todas las instalaciones eléctricas, decidieron no hacerlo. Pensemos que en los años 50 y 60, una casa media estadounidense ya tenía un refrigerador, una lavadora, etc., en Europa todavia no

El resultado final es que ahora, los EE.UU parecen no haber evolucionado desde los años 60, y todavía se enfrentan con problemas como las bombillas que queman más rápidamente cuando mas cerca están del transformador (debido a que les llega un alto voltaje).

Actualmente en todos los nuevos edificios americanos estan poniendo enchufes de 230 V y conectando electrodomesticos, como hornos, a 230 voltios. Los americanos que tienen aparatos europeos, ya pueden conectarlo a estas salidas.

Truco para conocer el voltaje local

En caso de que se le olvide comprobar el voltaje local del país al que va: utiliza este pequeño truco. Solamente hay que mirar al cristal de una bombilla ordinaria apagada o que vendan en un supermercado y ver la nota que está imprimida sobre ella.

Electrodomésticos universales

En alguna ocasión que salimos de viaje al extranjero y queremos comprar un equipo eléctrico para traerlo a casa, o llevamos en el viaje cualquier otro equipo comprado en nuestro país como, por ejemplo, un teléfono móvil, un reproductor de CDs, un ordenador portátil, un cámara fotográfica digital, etc. la mayoría de las veces no tenemos en cuenta que hay países que no emplean la misma tensión o voltaje de corriente alterna que el nuestro, ni tampoco la misma frecuencia en hertz.

Para resolver en parte esa situación, últimamente muchos fabricantes de equipos portátiles incluyen un adaptador o transformador universal de corriente, que acepta un amplio rango de tensiones o voltajes y frecuencias de entrada de corriente alterna. Esos dispositivos tienen la ventaja que se pueden utilizar tanto en casa como cuando viajamos a otros países donde la corriente alterna tiene características diferentes a la de nuestro país, para que así no tengamos que preocuparnos por ese tema.

Para conocer si un adaptador es "universal" o no, lo único que tenemos que hacer es leer la etiqueta de datos que normalmente muestran en un lugar visible esos dispositivos. De hecho, si viajamos con frecuencia a otros países, lo mejor a la hora de comprar cualquier equipo que sea factible de llevar en el viaje es solicitar al vendedor que el adaptador de corriente sea del tipo universal.

Adaptador de corriente universalEn la ilustración de la derecha se puede observar la etiqueta de un adaptador de corriente eléctrica del tipo "universal", en la que se puede leer que acepta una AC (corriente alterna) de entrada (IN) que puede ir de ~ 100 hasta 240 V (volts) y entre 50 y 60 Hz (hertz) de frecuencia.